クルマは「FFよりFRが楽しい」「4WDは安定する」などというけど公道を走っても違いは感じられる?

クルマの駆動方式というと、FF・FR・4WDが一般的で、その他スポーツカーなど一部のクルマにMRやRRというレイアウトが用意されています。乗用車に限っていえば、大半がFFもしくはFFベースの4WDで、FRもかなり少数派となってしまいました。
FFが主流になったのは、室内空間が広くとれて生産効率もよく車体の軽量化につながるといったメリットがあるからですが、基本的な特性はともかくとして、このFF・FR・4WDの3つをクルマにさほど興味がない人が、一般道で乗り比べたときに、操縦性の違いを感じ取ることはできるのでしょうか?

実際のところ、普段乗りで駆動方式による操縦性の違い、乗り味の違いを意識することはほとんどないそうです。
どうして違いがわからないかというと、まずFFもFRも4WDも、フロントにエンジンを積んでいるから。MRやRRのようにエンジンが運転席より後ろにあれば、フロントまわりが軽いので小さな力で向きが変わりやすく、誰でも違いがわかるでしょう。しかしフロントエンジン同士では操縦性も直進安定性も大差はない。
もちろん、4WDは高速安定性が抜群だし、FFも直進性がいいのが長所なのだが、高速道路で100㎞/hぐらいで走ったとしても、路面が乾いていて風も強くなければ、FRのクルマだって直進性に不安を感じることはありえません。
反対に、FFや4WDはアンダーステア傾向といわれていても、タイヤやボディ、サスペンションの進歩もあって、法定速度内で走っているときに、「曲がらない」と感じるようなFF、4WDは今どきありません。
むしろ、FRだからといってとくにコーナリング性能にアドバンテージがあるわけでなく、前後の重量配分に優れ、FRのメリットにこだわったBMWやロードスターなどの一部を除けば、FRに勝るとも劣らぬハンドリングのいい、スポーティーなFF、4WDはいくらでもあります。

強いて違いを感じる部分があるとすれば、Uターンや縦列駐車をするときのハンドルの切れ角。FFや4WDは、前輪にも駆動力を伝えるドライブシャフトが通っているので、ハンドルの最大切れ角に制限があり、あまり小まわりを得意としません。対してFRはハンドルがよく切れて、タウンユースで使い勝手がいいクルマがあります。日常のドライブで考えると、このハンドルの切れ角が一番駆動方式の違いを感じる部分といえるでしょう。
あとは車重の差。4WDとFF(FR)では、同じ車種でも50~80㎏も4WDのほうが車重は重い。この重さの違いは、ドライバーがひとりで乗っているときと、同乗者(成人男性一人)がいるときの違いが感じられる人ならわかるはずですが、街乗りでは意識しようと思わないとわかりづらい……。ただし、燃費には確実に影響します。

最後はアクセルのオン・オフ時のエンジンの揺れ方。横置きエンジンのFF、4WDだとアクセルのオン・オフに連動してエンジンが前後に揺れるので、これが気になるクルマもあったが、いまはエンジンマウントやその他の工夫で、普段乗りで気になるクルマはほとんどありません(エンジンマウントが劣化してくると、気になってくる)。
というわけで、雨や雪、あるいはスポーツドライビングといった、ある程度きびしい条件下にならない限り、FF・FR・4WDの違いを感じるのは難しいはず。

逆にいえば、FFでもいいクルマはいいし、イマイチなクルマはイマイチだし、FRでも、4WDでも同じことがいえるわけで、普段乗りに使うのなら、駆動方式よりもトータルでの使い勝手を優先させることが肝要かもしれませんね。